Вплоть до XVIII века, а то и позже, алхимики считали, что объект может быть лишен своих свойств и низведен до первоматерии, к которой затем можно прибавить другие, лучшие свойства. Они базировались на распространенной тогда теории материи, развитой Платоном, Аристотелем и дополненной позднейшими философами, - теории четырех элементов. Согласно этой теории., не подвергавшейся сомнениям вплоть до XVII века (когда на нее обрушился с критикой Роберт Бойль), Вселенная создана Богом или менее значительным сверхъестественным существом из первоматерии, которая была им создана или обнаружена. После чего первоматерия была оформлена и одухотворена. Четыре элемента - огонь, воздух, земля и вода - были получены из нее первыми. Каждый из этих элементов содержит два из четырех основных свойств, существующих во всех вещах, - жар, холод, мокрость и сухость. Огонь жарок и сух, воздух жарок и влажен, вода холодна и мокра, земля холодна и суха. Все создано из этих четырех элементов, и различия между предметами и материалами объясняются разницей в пропорциях, в которых эти элементы сочетаются в них.
Если одно из свойств элемента нарушить, он превращается в другой элемент. Если горячий и сухой огонь теряет свой жар, он становится холодным и сухим и превращается в землю (золу), Когда холодная и мокрая вода нагревается, она становится горячей и мокрой и превращается в воздух (испаряясь).
Эта теория важна для алхимии, поскольку допускает возможность трансмутации. Золото - это соединение четырех элементов в определенной пропорции. Другие материалы являются соединением тех же элементов, но в немного других пропорциях. Изменяя пропорции в этих соединениях, нагревая или охлаждая, высушивая или увлажняя, можно другие металлы превратить в золото.
Современные оккультисты, многие из которых уверены в том, что алхимики преуспели в изготовлении золота, в целом согласны с теорией четырех элементов. "Современные исследования подтверждают старые представления о том, что Вселенная была создана из четырех элементов - огня, воздуха, воды и земли и именно в этом порядке; каждый из этих элементов возникал из своего предшественника и по очереди одухотворялся Словом, вдунутым в них в момент Творения". Но с точки зрения современного оккультизма, четыре элемента представляют собой четыре формы существования энергии. Огонь символизирует электричество, воздух - газообразное состояние, вода - жидкость, а земля - твердое тело. Все объекты существуют в форме одного из этих состояний или соединения их, и одно состояние может быть изменено в другое.
Теоретическая возможность трансмутации была доказана на практике еще ранними алхимиками при помощи тогдашних методов металлообработки. Ремесленники Египта, где незадолго до или сразу после рождения Христа, вероятно, и зародилась алхимия, изготавливали медно-серебряные сплавы, очень похожие на золото, в таком изобилии, что возникла сложная система терминов для различения на рынке разных видов этого "золота". Найденный в Фивах папирус, написанный по-гречески около 300 года н. э., предлагает несколько способов получения золота и серебра из других металлов и утверждает, что полученные металлы будут соответствовать настоящим при проведении любых анализов. И в этом, и в более ранних рецептах акцент делается на цвете металла, на необходимости желтить или белить его, пока он не начнет походить на золото или серебро.

***

Серьезная трудность для начинающего алхимика заключается в том, что он не знает, над каким материалом начинать работать. Многие учителя-алхимики ответили бы, что объект работы или материалесть нечто, находящееся повсюду и являющееся абсолютно бесполезным с общепринятой точки зрения.

С духовной точки зрения, совершенно очевидно, что объектом работы является сам алхимик. "Ars tbtutn requirit hominem" - "искусство требует всего человека". Алхимик бьш одновременно и формой и материалом. А бесполезной вещью, имеющейся повсюду, была материя или человеческое тело и тесно связанная с ним животная природа. В материи скрывается дух или божественная искра, или плевок луны, или звездное семя, или слизь - нечто, упавшее с небес. И если человек намерен делать золото, он должен начинать с золота, ибо нельзя обрести истину, пока ты сам не истинен, нельзя найти Бога, пока ты не обрел его внутри себя.
Распространенным символом деятельности алхимиков была змея или дракон, образующие круг посредством заглатывания собственного хвоста, на твари был выведен греческий девиз "ен то пан" - все есть одно. В этом девизе три слова и семь букв, а 3+7== 10, что символизирует "все" и может быть сведено к единице, то есть единству. Философский камень также есть Один и Все. В человеческих терминах он представляет собой человека, который, становясь Единым, воплощает в себе Все, Вселенную и Бога. Этот труд символизируется кругом, как год, как природный цикл. Он начинается с человека, состоящего из тела, души и духа, и заканчивается усовершенствованным человеком. Петр Бонус, автор "Новой бесценной жемчужины", написанной около 1330 года, говорил, что древним философам было известно, что "Бог станет человеком в последний день этого творения, когда труд будет закончен...

***
Психологическая интерпретация алхимии К. Юнгом
В начале XX в. швейцарский психолог Карл Юнг предположил, что алхимическая философия представляла собой "протопсихологию", нацеленную на достижение индивидом индивидуации или попытку духовного развития, которая достигается, в частности, в результате Великого Делания.
Уробороса Юнг считал символом бессмертия и одним из основных алхимических архетипов. Поиск философского камня было стремлением научиться обращаться со смертью, а процесс его изготовления Юнг сравнивал с этапами становления личности.
Алхимия также "вместила в себя" идеи гностицизма, которые формально до начала Эпохи Возрождения находились в забвении. Теория Юнга была поддержана другими учеными, например Стефаном А. Хоеллер.